1 Ago. 2018

Qué es Bitcoin

Te contamos todo lo que necesitás saber sobre la criptomoneda más popular: cómo funciona la red, qué son los bitcoins, cómo comprarlos y venderlos, y hasta cómo minarlos.
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En 2008, un personaje anónimo que se dio a conocer como Satoshi Nakamoto publicó un white paper donde expuso un sistema para crear una moneda digital y descentralizada que decidió llamar Bitcoin. La primera versión del software apareció meses después, y desde entonces esta criptomoneda se volvió un fenómeno global. Bitcoin es dinero digital entre pares, sin control de ningún banco, gobierno o institución. Es una forma de enviar y recibir valor por internet sin la necesidad de una autorización previa.

Qué es bitcoin

Como el viejo y querido protocolo BitTorrent, la de Bitcoin también es una red de punto a punto (P2P). A diferencia de la mayoría de los servicios de uso popular, como Google, Facebook o las plataformas de homebanking, que cuentan con un servidor central, las redes P2P funcionan sin servidor unificado. En lugar de eso, hay muchos usuarios conectados entre sí, y cada computadora conectada a la red ejecuta las tareas necesarias para que esta opere.

Bitcoin es una red descentralizada sin intermediarios

Cómo funciona Bitcoin

Bitcoin es la primera moneda digital descentralizada, la primera criptomoneda. Cripto viene de la palabra griega kryptos, que indica algo oculto, escondido o protegido. Justamente lo que hace la red Bitcoin para garantizar la seguridad de sus transacciones. Entonces Bitcoin es una moneda digital, pero al mismo tiempo designa a una ingeniería de red y al protocolo de esa red. En conjunto, Bitcoin es un software de código abierto, su diseño es público y no lo controla nadie: cualquiera puede formar parte de Bitcoin.

Un satoshi es la fracción más pequeña de bitcoin

Ahora bien, la moneda digital, el bitcoin, es una unidad que sirve para representar valor. Ese valor no es fijo sino que cambia a medida que evoluciona la cotización del bitcoin. Cada unidad de esta moneda se puede dividir en 100 millones de partes, y cada uno de estos fragmentos, que representa 0.00000001 bitcoin, se conoce como satoshi. Existen 18 millones de bitcoins circulando por el mundo, y su tope, que será alcanzado alrededor del año 2100, será de 21 millones. Que exista una cantidad muy limitada le da un atractivo importante.

La red, por su parte, ejecuta las tres tareas fundamentales para que Bitcoin funcione: hacer las transacciones entre usuarios, validarlas y crear nuevos bitcoins. Todo ese mecanismo está conectado de forma intrínseca con la tecnología conocida como blockchain, que es la base de datos sobre la que funciona esta iniciativa. Más adelante explicaremos tanto el funcionamiento de esta “cadena de bloques” como el proceso de creación de nuevos bitcoins, llamado minería.

Por último, el protocolo es la “carta magna” de la red, y establece las reglas para su funcionamiento tal cual fueron descriptas en el white paper original por Nakamoto. Las transacciones se escriben en una base de datos pública, la blockchain. Mediante criptografía y funciones matemáticas complejas, se garantiza que la información guardada en ella sea inmutable, imposible de modificar. El registro de las transacciones y la creación de nuevos bitcoins son tareas colectivas que las completa toda la red en conjunto.

Por qué usar Bitcoin

Bitcoin permite intercambiar valor a través de internet, sin intermediarios, ya sea para enviar dinero a cualquier parte del mundo de forma barata y sencilla o bien para comprar y vender bienes o servicios sin necesidad de cuentas bancarias o tarjetas de crédito. Incluso muchas personas compran bitcoins como una forma de ahorro o inversión. Pero en muchos países donde existen controles cambiarios o restricciones estatales, la gran ventaja agregada de bitcoin es que permite enviar y recibir valor por una red que nadie controla.

Esto resulta de vital importancia bajo gobiernos autoritarios, ya que permite a cada persona tener control de su dinero más allá de las imposiciones gubernamentales. En países con una inflación muy alta, como Argentina, además el bitcoin es muy atractivo ya que es anti inflacionario por diseño.

Cómo comprar Bitcoin

La forma más sencilla de comprar bitcoins es usar alguna plataforma dedicada que no requiera conocimientos técnicos. Algunos ejemplos son Ripio o Xapo, que permiten comprar y vender bitcoins en moneda local y con un precio fijo; y almacenar las criptomonedas, aunque no siempre es lo más recomendable. Si querés una guía completa sobre cómo comprar bitcoins específicamente en Ripio, podés leer este artículo.

Cuando no existían este tipo de plataformas de compra y venta, lo más común era que los usuarios intercambiaran bitcoins entre ellos, sin mediador. Eso todavía es posible gracias a sitios como Localbitcoins, que ponen en contacto a compradores y vendedores. Así se evita el pago de comisiones y se mantiene el anonimato total en las transacciones, ya que las plataformas suelen solicitar información a sus usuarios. Ripio, por ejemplo, para trabajar dentro de un marco legal, solicita información personal como número de documento o una dirección de correo electrónico al momento de crear una cuenta.

Bitcoin es una red peer to peer sin intermediarios

Quienes consideran esto contrario al espíritu de Bitcoin prefieren usar el método clásico, ya que por otro lado transferir bitcoins entre usuarios es una de las cosas más sencillas de hacer en la red, y no hace falta un conocimiento profundo de la tecnología. Para esto se utiliza una wallet o billetera, un software liviano, muy similar a una cuenta de homebanking, desde dónde se puede enviar o recibir saldo. Si estás buscando más información sobre billeteras, podés leer este otro post.

Cómo elegir la mejor wallet para Bitcoin

Las billeteras digitales son programas informáticos que funcionan de forma similar a una cuenta de homebanking. Sirven para enviar, recibir y guardar bitcoins, tienen una interfaz muy sencilla y no se necesita ningún conocimiento técnico para usarlas. Su principal función es mantener protegidas las claves privadas de los usuarios. Este tipo de contraseñas se crea cuando el usuario configura por primera vez su billetera; y junto con esa clave privada se crea una pública. A este sistema se lo denomina criptografía asimétrica.

El asunto de las claves es comparable a un buzón. La clave pública cumple la función de la boca: cualquiera puede depositar una carta a través de ella. Es igual con la clave pública: cualquiera puede enviar bitcoins a una clave pública. Por esto mismo, a esa contraseña también se la llama dirección. Pero en los buzones sólo el dueño tiene la llave para poder sacar las cartas que entran en él. En las wallets, las claves privadas preservan tus fondos de que un ajeno pueda retirarlos. Por eso es tan importante mantenerlas secretas y seguras. Si te interesa este tema, podés leer más en este artículo.

Cómo minar Bitcoin

Se llama minería al proceso de creación de nuevos bitcoins. Para entender cómo funciona, antes tenemos que saber cómo funciona la blockchain, la base de datos pública que lleva el registro de cada transacción. Esas operaciones no están sueltas sino agrupadas en un contenedor llamado bloque. Cada bloque cuenta con un identificador matemático único conocido como hash, que se genera a partir del contenido del bloque: ante una modificación de la información, por menor que sea, el hash cambia. Cada bloque de esta cadena tiene como parte de su información el hash del bloque anterior. Por lo tanto, un pequeño cambio en cualquier bloque modificaría todos los siguientes. Además, cada nodo tiene una copia entera de la blockchain en su computadora, de manera que la red puede rechazar una blockchain modificada que no coincide con las registradas en el resto de la red.

Para agregar un nuevo bloque a la cadena, los usuarios deben resolver un problema matemático. El primero en lograrlo recibe una recompensa en bitcoins, y de esta forma se crean nuevos bitcoins que ingresan al sistema. Luego, el usuario que resolvió el problema transmite al resto de la red la “solución” al acertijo y todos los demás nodos de la red agregan a su copia de la blockchain este nuevo bloque. Este es el proceso conocido como minería, y el sistema de resolución de problemas y recompensas se llama proof of work (prueba de trabajo), dado que le demanda una enorme cantidad de recursos a cada usuario.

Por ahora se crean unos 12,5 bitcoins cada 10 minutos. Existen 17 millones de bitcoins y el tope total de suministro será de 21 millones, tope que se cree se terminará de alcanzar en 2100, dado que cada cuatro años la cantidad de bitcoins emitidos como premio a los mineros se reduce a la mitad. A este proceso se lo denomina halving.

Cómo obtiene su valor Bitcoin

Como el de cualquier otro activo del mundo, el precio del bitcoin también está basado en la confianza que los usuarios depositan en él. No tiene una valuación determinada en relación a otra moneda ni ningún tipo de respaldo. El valor lo obtiene del propio mercado, que lo determina mediante la puja de la oferta y la demanda. A lo largo de su historia, Bitcoin tuvo un montón de variaciones y cada unidad de la cripto pasó de valer algunos centavos hasta casi 20 mil dólares. Hoy cotiza bastante debajo de esa cifra, tal como se puede ver en el cuadro siguiente. Para seguir la cotización histórica de Bitcoin se puede recurrir a la página Coinmarketcap, que elabora un índice actualizado del precio y funciona como referencia.

Conclusión

Hoy aprendimos cómo funciona la red Bitcoin, qué es la blockchain, cuál es la utilidad de la minería y cómo opera una wallet. Todos estos conocimientos básicos nos ayudarán a entender mejor de qué se trata esta tecnología y cómo la podemos aplicar en nuestra vida cotidiana.

Ante cualquier duda o consulta que tengan, no duden en comunicarse con nosotros. Lo pueden hacer vía mail a [email protected] o bien en nuestra comunidad.

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